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산호에 달라붙는 미세플라스틱 매년 1814t..조직 괴사·표백 유발

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[서울신문 나우뉴스]

산호 자료사진 123rf.com

미세플라스틱이 어떤 과정을 통해 산호를 죽음으로 내모는지를 밝힌 연구결과가 공개됐다.

독일 기센대학 연구진은 실험실에서 18개월 동안 산호를 미세플라스틱에 노출시켜 산호에 미치는 영향을 관찰했다.

그 결과 미세플라스틱의 대부분이 산호의 체내 조직이 아닌 골격에 쌓인다는 사실을 확인했다. 지금까지 미세플라스틱 탓에 산호의 표백 현상 및 조직 괴사 등이 유발된다는 사실은 알려졌지만, 미세플라스틱이 산호에 영향을 미치는 정확한 과정이 밝혀진 것은 이번이 처음이다.

연구진은 산호 골격에 쌓인 미세플라스틱의 개수를 파악한 뒤, 이를 통해 매년 1814t 이상의 미세플리스틱 입자가 전 세계 해양에 분포한 산호의 골격에 영구적으로 저장될 수 있다는 추측을 내놓았다.

 

연구진이 공개한 사진은 산호의 골격에 축적된 미세플라스틱의 모습을 담고 있다. 각각의 미세플라스틱은 다양한 색과 모양을 띠고 있으며, 강제로 떼어내기 어려울 정도로 산호의 골격에 완전히 박혀있는 모양새다.

일반적으로 산호는 탄산칼슘 성분의 단단한 골격을 가지고 있는데, 이 안에는 말미잘을 닮은 매우 연한 몸이 있다. 골격에 달라붙은 미세플라스틱은 연한 산호 조직을 파괴하고, 조직의 괴사를 유발한다. 일단 산호 조직에 괴사가 일어나기 시작하면 회복이 거의 불가능하다고 전문가들은 입을 모은다.

연구진은 “산호초는 폭풍과 침식으로부터 해안선을 보호하는 만큼 바다와 인간에게 매우 중요한 생물이지만, 이러한 생물은 서서히 지구에서 사라지고 있다”면서 “산호가 미세플라스틱 오염의 영향을 받는다는 사실은 익히 알려져 있었지만, 어느 정도로 영향을 받는지를 밝힌 연구는 이번이 처음”이라고 설명했다.

이어 “산호의 골격에 쌓이는 미세플라스틱이 전 세계 산호초에 추가적인 위협이 될 가능성이 있다”면서 “산호에게 스트레스 요인이 되는 미세플라스틱은 인간이 만든 것이다. 그리고 이번 연구는 인간이 산호의 상태를 더 악화시킬 수 있다는 것을 보여주는 것”이라고 덧붙였다.

산호가 미세플라스틱에 영향을 받는다는 사실은 여러 연구를 통해 입증됐다. 지난 9월에 발표된 또 다른 연구에서는 남획과 오염 및 기타 인간의 영향으로 1950년대 이해 산호초의 규모가 절반 아래로 감소했다는 사실이 확인됐다.

또 산호초의 손실은 어류 생물 다양성 및 생물 개체 수의 손실로 이어진다는 사실도 추가로 확인됐다.

자세한 연구결과는 국제 학술지인 글로벌 체인지 바이올로지 최신호에 실렸다.

송현서 기자 [email protected]











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